Portada-El ADN fue extraído del molar de este esqueleto, datado en casi 10.000 años de antigüedad y descubierto en el refugio de roca de Kotias Klde, situado al oeste de Georgia. Fotografía: Eppie Jones.

Descubierta en el Cáucaso nueva rama de antepasados de los europeos

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Antiguas poblaciones de cazadores-recolectores sobrevivieron al parecer a la última Edad del Hielo aislados en la región montañosa del Cáucaso durante milenios, mezclándose más tarde con otras poblaciones ancestrales. De este mestizaje nació la cultura Yamnaya, que finalmente extendería el patrimonio genético de este linaje de cazadores-recolectores desde el Cáucaso hasta Europa Occidental.

La primera secuenciación realizada a partir de antiguos genomas extraídos de restos humanos que se remontan a finales del Paleolítico Superior, hace más de 13.000 años, ha revelado una “cuarta rama” hasta ahora desconocida de antiguos ancestros europeos.

Este linaje recién descubierto deriva de poblaciones de cazadores-recolectores que se separaron de los cazadores-recolectores occidentales poco después de la expansión migratoria procedente de África que tuvo lugar hace unos 45.000 años, y continuaron su camino hasta asentarse en las montañas del Cáucaso, cerca de lo que hoy es la frontera de Rusia con Georgia.

La mayor parte de estos cazadores-recolectores permanecieron en el Cáucaso durante milenios, quedando cada vez más aislados a medida que la Edad del Hielo culminaba en su último ‘Máximo Glacial’ de hace unos 25.000 años, que soportaron al abrigo relativo de las montañas del Cáucaso hasta que el definitivo deshielo les permitió emigrar y entrar en contacto con otras poblaciones, probablemente procedentes de regiones más al este.

Esto condujo a una mezcla genética que dio como resultado el nacimiento de la cultura Yamnaya: pastores de la estepa que se introdujeron en Europa Occidental  a lomos de sus caballos hace aproximadamente 5.000 años, y es probable que fueran los responsables del inicio de la Edad del Bronce y trajeran con ellos la metalurgia y la cría de algunos animales domésticos, junto con su patrimonio genético ancestral de cazadores-recolectores del Cáucaso, presente a día de hoy en casi todas las poblaciones del continente europeo.

‘En las montañas del Cáucaso, 1879’, obra de Lev Feliksovich Lagorio (public domain)

‘En las montañas del Cáucaso, 1879’, obra de Lev Feliksovich Lagorio ( Public Domain )

Un equipo internacional encabezado por científicos de la Universidad de Cambridge, el Trinity College de Dublín y el University College, también de Dublín, es responsable de la investigación. Sus descubrimientos han sido publicados recientemente en la revista Nature Communications .

“La cuestión acerca de la procedencia de los Yamnaya había sido algo misterioso hasta ahora,” afirma uno de los autores principales del estudio, el Dr. Andrea Manica, del Departamento de Zoología de Cambridge.   

Manica añade al respecto:  “Ahora podemos dar respuesta a este interrogante ya que hemos descubierto que su estructura genética es una mezcla de cazadores-recolectores de la Europa del Este con la población de esta “bolsa” de cazadores-recolectores del Cáucaso que al parecer pasaron gran parte de la última glaciación aislados. Esta bolsa del Cáucaso dio origen a la cuarta de las ramas genéticas principales de los antiguos antepasados de los europeos, y hasta ahora no teníamos constancia de ella.”

El profesor Daniel Bradley, que dirige las investigaciones del equipo del Trinity College de Dublín, ha afirmado sobre esta cuestión: “Esta es una nueva pieza de gran importancia en el rompecabezas de nuestros antepasados, cuya influencia está presente en la actualidad en casi todas las poblaciones del continente europeo y en muchas de otros continentes.”

Hasta ahora, los antiguos genomas euroasiáticos habían revelado solamente tres de las poblaciones ancestrales que contribuyeron a la composición genética de los europeos contemporáneos, aunque en grados diferentes, según afirma el Dr. Manica.

Reconstrucción de un típico individuo Yamnaya de las estepas rusas que rodean al mar Caspio, ca. 3000 a. C. -2800 a. C., realizada a partir de un cráneo de esta cultura. Los Yamnaya eran de elevada estatura y enterraban a sus muertos en profundas fosas cubiertas por un pequeño túmulo. Fotografía: Alexey Nechvaloda

Reconstrucción de un típico individuo Yamnaya de las estepas rusas que rodean al mar Caspio, ca. 3000 a. C. -2800 a. C., realizada a partir de un cráneo de esta cultura. Los Yamnaya eran de elevada estatura y enterraban a sus muertos en profundas fosas cubiertas por un pequeño túmulo. Fotografía: Alexey Nechvaloda

Tras la expansión migratoria procedente de África, algunas poblaciones de cazadores-recolectores emigraron al noroeste, acabando por colonizar gran parte de Europa desde España hasta Hungría, mientras que otras poblaciones se asentaron en torno al Mediterráneo Oriental y el Próximo Oriente, donde desarrollarían la agricultura hace unos 10.000 años. Estos antiguos agricultores se expandieron a continuación hacia el oeste y colonizaron nuevamente Europa, esta vez desde el este.

Por último, a principios de la Edad del Bronce, hace unos 5.000 años, se produjo una nueva oleada migratoria desde las estepas de Eurasia en dirección a Europa Occidental: eran los Yamnaya.

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