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Thralls: los esclavos de los antiguos Vikingos

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En los últimos años, la percepción de los vikingos ha cambiado continuamente en una escala siempre creciente de brutalidad. Se acercan de nuevo a la categoría de “despiadados”, ya que los investigadores están examinando en la actualidad pruebas de que la esclavitud era un elemento esencial en la vida de los antiguos vikingos.

Neil Price , arqueólogo de la Universidad de Uppsala (Suecia), ha afirmado en National Geographic sobre esta cuestión: “Era una economía esclavista. Apenas se ha prestado atención a la esclavitud [de la época vikinga] en los últimos 30 años, pero ahora tenemos la oportunidad de utilizar herramientas arqueológicas para cambiar esto.”

Price está interesado en la investigación de la esclavitud como parte de la economía de la época vikinga, y recientemente ha hablado sobre este tema en un encuentro de arqueólogos estudiosos también de la esclavitud y la colonización. Otro investigador que ha mostrado su interés en la esclavitud entre los vikingos es David Wyatt .

Wyatt, de la Universidad de Cardiff, habló del empleo de esclavos por parte de los vikingos en una conferencia realizada en el transcurso de una serie de seminarios cuyo título era ¿Un sucio secreto de la Edad Oscura? La esclavitud medieval: desde las Islas Británicas hasta las estepas de Eurasia y el mundo mediterráneo. Estos seminarios tuvieron lugar en Oxford entre Abril y Junio del 2015. En su seminario, Wyatt aportó una gran cantidad de pruebas del uso de esclavos por parte de los vikingos. Estas pruebas procedían de diversas fuentes históricas, entre ellas las Sagas .

No obstante, la idea de los thralls (palabra para referirse a los esclavos en nórdico antiguo) como parte del estilo de vida vikingo no es información completamente nueva para los arqueólogos. Como ya informó Ancient Origins en el 2013: “En cierta cantidad de tumbas vikingas se encontraron restos de esclavos como ‘ajuar funerario.’”

El enterramiento descubierto en Flakstad (Noruega) en el año 2013, contenía varios cuerpos de esclavos decapitados enterrados con sus amos. La identidad de los individuos decapitados se descubrió gracias al análisis de las dietas de los distintos difuntos. Los individuos que habían sido decapitados se alimentaban de dietas más simples a base de moluscos marinos, y se llegó a la conclusión de que eran esclavos de aquellos que habían sido enterrados con sus cabezas intactas y cuyas dietas incluían leche y carne.

Esclavos o ‘thralls’ de la época vikinga. (Museo Nacional de Dinamarca)

Esclavos o ‘thralls’ de la época vikinga. ( Museo Nacional de Dinamarca )

Aunque el tema sigue siendo objeto de polémica, en el año 2013, Elise Naumann, arqueóloga de la Universidad de Oslo (Noruega), explicó que estos thralls podrían haber sido sacrificados para ser depositados en las tumbas de sus amos: “Proponemos que los individuos enterrados en enterramientos dobles y triples procederían de estratos de la sociedad muy diferentes, y que podrían haberse ofrecido esclavos como ofrendas funerarias en estos enterramientos.” El sacrificio de ‘thralls’ para servir de “ajuar funerario” demostraría y reforzaría su importancia para las vidas terrenales y de ultratumba de los antiguos nórdicos.

Los investigadores no solo han mostrado interés en el papel de los ‘thralls’ como víctimas de sacrificios, sino también en la forma en la que los vikingos obtenían a sus esclavos. Según Price el deseo de aumentar el número de ‘thralls’ disponibles “era una motivación muy significativa para realizar incursiones.”

Como se observa desde el Museo Nacional de Dinamarca , los esclavos se adquirían principalmente en expediciones vikingas al este de Europa y a las islas británicas. Sin embargo, éste no era el único origen de los ‘thralls’, ya que “podían conseguir también esclavos vikingos en su tierra, ya que delitos como el robo y el asesinato eran castigados con la esclavitud.”

Una de las razones principales sugeridas para la utilización de ‘thralls’ por parte de los vikingos era la necesidad de incrementar la fuerza de trabajo disponible. Su principal producción podría haber sido la confección de tejidos (especialmente de lana para las velas de los barcos). No obstante, el tráfico de esclavos también constituía un aspecto importante de la economía vikinga, y se ha argumentado al respecto que la palabra ‘esclavo’ surgió de la obtención de esclavos principalmente entre los pueblos eslavos del este de Europa, tanto por parte de los vikingos como por otros traficantes de esclavos europeos. Se han identificado como los principales centros vikingos de tráfico de esclavos Hedeby en Dinamarca y Bolghar, población a orillas del Volga situada en lo que hoy es Rusia.

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