Portada - Algunos de los restos de mascotas del antiguo Egipto descubiertos recientemente en Berenice. Fotografía: Antiquity/Marta Osypińska

Descubierto en Egipto antiguo cementerio de hace 2.000 años con los restos de decenas de mascotas

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Un equipo de arqueólogos ha descubierto un cementerio de mascotas de casi 2.000 años de antigüedad con los restos de perros, monos y decenas de gatos en el antiguo asentamiento de Berenice, una ciudad egipcia del mar Rojo que floreció hace 2.000 años.

Descubiertas tumbas de animales

Los arqueólogos realizaron el hallazgo cuando se encontraban excavando una antigua ciudad portuaria militar cercana en una zona conocida como el "Antiguo vertedero de basura romano." Como han observado los investigadores, la cuidadosa forma en que los animales fueron amorosamente enterrados y depositados demuestra que éste era expresamente un cementerio para mascotas. Curiosamente, los animales enterrados como parte de un ritual religioso o espiritual por lo general incluyen objetos enterrados con ellos, pero la mayoría de los animales hallados recientemente en Berenice no tenían ajuar funerario.

Según el Smithsonian , sólo algunos animales llevaban todavía collares de hierro cuando fueron depositados para su descanso definitivo, y las tumbas de dos gatos jóvenes incluyen cuentas de cáscara de huevo de avestruz. Algunos de los cuerpos de los animales fueron cobijados bajo esterillas o vasijas cerámicas, señal de que fueron enterrados deliberadamente en lugar de ser desechados como basura, según sostienen los arqueólogos.

Mapa del cementerio en el que fueron descubiertos los restos de animales, situado en las afueras de Berenice. Fotografía: Marta Osypińska

Mapa del cementerio en el que fueron descubiertos los restos de animales, situado en las afueras de Berenice. Fotografía: Marta Osypińska

Marta Osypińska, de la Academia Polaca de Ciencias y autora del informe sobre el hallazgo publicado en la revista Antiquity, explica que no es inusual descubrir animales enterrados en el antiguo Egipto, aunque la mayoría de ellos eran sepultados junto con sus dueños o cerca de ellos. En este caso, sin embargo, sólo se han descubierto unos pocos entierros dobles de este tipo: “Aparte de las inhumaciones animales individuales, tres de los enterramientos contenían dos animales,” comentaba Osypińska para IBT , añadiendo a continuación que, "Hasta ahora, la única especie encontrada en estos entierros dobles es el gato, y significativamente, siempre albergan un adulto y un pequeño." En total se han descubierto los restos de 86 gatos en el cementerio de animales de Berenice.

La industria del culto a los animales en el antiguo Egipto

Osypińska sugiere que se mataban y momificaban gatos durante este período a un nivel casi industrial, aunque el asentamiento de Berenice indica que los animales domésticos también recibían entierros cuidadosos cuando morían de forma natural. Como Liz Leafloor informaba en un artículo anterior de Ancient Origins , millones y millones de momias de animales han sido descubiertas en los oscuros túneles de piedra excavados bajo la ubicación de la más antigua pirámide de Egipto. Los asombrosos montones de restos de animales conservados no sólo dan testimonio de un importante fenómeno cultural y religioso, sino que también nos hablan de la gigantesca industria que operaba para mantener una fuente de constantes ofrendas a los dioses.

 ‘Exequias de un gato egipcio’, óleo de John Reinhard Weguelin, 1886. Una sacerdotisa egipcia realiza ofrendas de alimentos y leche al espíritu de un gato. (Wikimedia Commons)

 ‘Exequias de un gato egipcio’, óleo de John Reinhard Weguelin, 1886. Una sacerdotisa egipcia realiza ofrendas de alimentos y leche al espíritu de un gato. (Wikimedia Commons )

Las catacumbas de Saqqara servían como lugares del entierro para las ofrendas de animales realizadas al dios con cabeza de chacal, Anubis. Millones de perros sacrificados y momificados a esta deidad canina eran sólo una parte de una práctica más amplia de cultos a animales sagrados. ¿Por qué perros? Durante la primera dinastía (3100-2890 a. C.) se creía los animales sagrados eran los avatares o manifestaciones de sus correspondientes dioses –en este caso, los cánidos eran vistos como la encarnación de Anubis. Salima Ikram, arqueóloga y profesora de Egiptología en la Universidad Americana de El Cairo, explica que los egipcios creían que "matar al mejor amigo del hombre" garantizaba que Anubis acompañaría al difunto desde este mundo al más allá. Se creía de este modo que los perros eran ofrendas votivas para el dios con cabeza de Chacal. Cuanto mejor era la calidad de la ofrenda, mayor era el favor que el donante podía llegar a recibir de Anubis.

Perro momificado, Asyut, Egipto Medio. Museo de la Escuela Taggart (Flickr)

Perro momificado, Asyut, Egipto Medio. Museo de la Escuela Taggart ( Flickr)

También se han hallado repetidamente figuras y dijes de bronce entre los montones de restos de animales. Estos valiosos objetos podrían haber representado la piedad personal, el cumplimiento de un voto, un regalo depositado en agradecimiento, o haber servido como soborno, según Ikram. Cabe reseñar, sin embargo, que ninguno de los restos de animales se ha encontrado decorado o preparado de igual manera que las antiguas momias humanas egipcias famosas en todo el mundo.

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