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Wilgie Mia, la más Antigua Operación Ininterrumpida de Minería del Mundo

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Wilgie Mia, conocido por sus propietarios tradicionales Wajarri como Thuwarri Thaa (el lugar del ocre rojo), se encuentra en las Weld Ranges de Australia. Se trata de la mayor y más profunda mina subterránea de ocre aborigen de Australia además de la más antigua operación minera del mundo contemporáneo. Su rico ocre rojo fue extraido por primera vez hace más de 30.000 años y todavía se utiliza en el Derecho aborigen, el arte, las ceremonias y prácticas para curar, a lo largo del desierto occidental y de sus periferias.

Wilgie Mia se caracteriza por grandes canteras abiertas, cavernas excavadas y galerías subterráneas que siguen los estratos de ocre rojo, amarillo y verde, aunque el de topnos rojos ha sido siempre el más apreciado por la gente Wajarri. Su brillo lustroso y sus propiedades para ‘resplandecer en la oscuridad', lo han convertido entre uno de los más buscados del país, utilizado durante miles de años en las ceremonias, arte rupestre y comercio.

El ocre de Wilgie Mia formó parte de la red de comercio más extensa de ocre registrada en Australia. El ocre era entregado a pie hasta las fronteras entre tribus pasándoselo así unos a otros y llegando a lugares tan lejanos, como hasta a 1.600 kilómetros de distancia. Para los buscadores de ocre existía el típico palito mensajero aborigen australiano que les servía de “salvoconducto” comunicando a las gentes que venían buscando ocre rojo de la Welde Range. A cambio, las diferentes tribus recibían como pago lanzas, boomerangs y canguros.

Según los cuentos tradicionales del Dreamtime (Tiempo del Sueño) del pueblo Wajarri, Wilgie Mia fue creada cuando Marlu, un canguro rojo, fue arponeado. Se creía entonces que la sangre de Marlu había creado el ocre rojo, su hígado el ocre amarillo y su vesícula el ocre verde.

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El ocre rojo sangre en Wilgie Mia. Foto por Phillip_C

Según la Mitología aborigen, Wilgie Mia está custodiada por cuatro Espíritus poderosos conocidos como Mondong, representados al norte de la mina, que protegen el lugar de ladrones y de personas que no actúan siguiendo la “ley apropiada” para recoger el ocre. La antigua mina era muy temida excepto por los ancianos iniciados. Pilas de piedras marcaban los límites de la zona más allá de las cuales no era seguro entrar para los no-iniciados y se realizaban rituales para evitar lesiones o, incluso, la muerte durante las operaciones mineras. Por ejemplo, después de extraer el ocre, los mineros aborígenes tenían que caminar hacia atrás hacia la salida de la cueva, borrando sus huellas con una rama frondosa de manera que los Mondong no fuerna capaces de seguir sus rastros buscando venganza.

Las técnicas de minería de los Wajarri

Las técnicas de minería utilizadas por los pueblos aborígenes en Wilgie Mia incluyen técnicas de 'refuerzo y apuntalado con pilares' para ofrecer mayor seguridad en la extracción subterránea así como el uso de andamios con plataformas de madera endurecida por fuego, para conseguir, al mismo tiempo, la extracción de ocre a diferentes alturas. Asimismo, se utilizaban mazas pesadas de piedra para separar el ocre de las paredes de roca. Dichas técnicas no se han registrado en otras minas aborígenes tradicionales.

Una vez que los trozos de piedra de ocre eran sacados de la mina, se transportaban hasta la cima de la ladera norte donde se fragmentaban para extraer el ocre. El pigmento era después pulverizado moliéndolos con piedras redondas, humedecido con agua y trabajado hasta formar unas esferas. Utilizando estos métodos los mineros aborígenes lograron extraer  unos 19.600 metros cúbicos de ocre y piedra : alrededor de  40.000 toneladas. Esta cifra es la mayor cantidad de ocre extraida  por los pueblos indígenas de una ubicaciónaustraliana utilizando métodos de minería tradicional.

El registro nacional de patrimonio del año 2011 describe la mina como algo que da "valor patrimonial excepcional a la nación debido a la importancia del lugar donde se ha demostrado un alto grado de desarrollo creativo y técnico durante los últimos 3 mil años".

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Machacando ocre. Fuente de la foto.

La explotación de Wilgie Mia

En 1917 Wilgie Mia y 10.500 hectáreas circundantes fueron proclamadas Reserva Aborigen (Legislación de los Aborígenes de 1905). Se estableció una reserva especial en la misma mina en una superficie de más de un acre y hasta una profundidad de 100 pies en su subsuelo. Sin embargo, a mediados del siglo XX las empresas mineras se dieron cuenta del valor del ocre de Wilgie Mia y el límite de la reserva fue cambiado. De esta forma, en el año 1944 se extrajo ocre para fines comerciales por primera vez por parte de J.C. Zadow y J.G Cassidy. En 1959, el permiso de explotación minera fue transferido a la Universal Milling Company. En 1969 el Departamento de asuntos indígenas recomendó que se revocara la licencia de la Universal Milling Company debido al uso ilegal de explosivos en Wilgie Mia y su incumplimiento con los requisitos de protección del patrimonio. Tras intensas presiones de la comunidad aborigen, en 1973 Wilgie Mia fue declarada área protegida bajo la legislación de 1972 y ahora está clasificada como un lugar restringido. Sin embargo, el ocre continúa extrayéndose sin permiso de sus tradicionales propietarios y se producen visitas no autorizadas debido a la propaganda ofrecida por las páginas web de turismo.

Nuestra Misión

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