portada: Unguentarium romano piriforme de vidrio jaspeado (Wikimedia Commons)

La Bella y Compleja Artesanía de la Fabricación del Vidrio en el Mundo Antiguo

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En nuestra sociedad actual, el vidrio es un material fácil de obtener siempre a nuestra disposición. Gracias a la producción en masa, los objetos de vidrio son un artículo muy común que se puede encontrar prácticamente en cualquier sitio. En el mundo antiguo, sin embargo, la fabricación de vidrio era un conocimiento especializado que sólo ciertas culturas poseían. Como resultado, el vidrio solo podía ser obtenido de estas culturas, elevando su categoría a artículo de lujo.

Los Primeros Fabricantes de Vidrio: Fenicios, Mesopotámicos y Egipcios

Mientras que el vidrio de origen natural, como la obsidiana, se ha venido utilizando desde la Edad de Piedra, no está tan claro cuando comenzó el ser humano a manufacturar el vidrio. Según el autor romano Plinio el Viejo, el vidrio fue en un principio (accidentalmente) producido por mercaderes que se encontraban atracados en el río Belos, en la región siria de Fenicia. Se dice que estos mercaderes transportaban nitro (nitrato de potasio) en su barco. Al preparar su comida sobre la arena de la playa, no encontraron suficientes piedras adecuadas sobre las que colocar sus calderos para cocinar. Por lo tanto, decidieron traer del barco algunos bloques de nitro para este propósito. Cuando el nitro se combinó con la arena de la playa, y reaccionó al calor del fuego, “contemplaron cómo brotaban corrientes transparentes de un líquido hasta ahora desconocido”.

Colgante fenicio con la forma de una cabeza con barba (siglos IV a. C. – III a. C.)) (Wikimedia Commons)

Colgante fenicio con la forma de una cabeza con barba (siglos IV a. C. – III a. C.)) ( Wikimedia Commons )

Plinio atribuye el descubrimiento del vidrio a los fenicios, aunque hay arqueólogos que han sugerido que el vidrio pudo ser producido con anterioridad por antiguos Mesopotámicos o Egipcios.  

Se piensa que estos objetos se remontan hasta en torno a la mitad del IV milenio a. C. Durante el III milenio a. C., el vidrio ya se empleaba en Mesopotamia para esmaltar piezas cerámicas. Como los fenicios del relato de Plinio, este descubrimiento se considera que se realizó por casualidad. Se ha planteado como posibilidad que se filtrara arena calcárea en el interior de los hornos en los que se cocía la cerámica, y que al combinarse ésta con sosa, provocara el vidriado de la superficie de las piezas cerámicas.

Los recipientes de vidrio hueco empezaron a fabricarse más tarde, siendo los más antiguos fragmentos conocidos de objetos de vidrio de este tipo del siglo XVI a. C. Una vez más, fueron descubiertos en Mesopotamia.

Botella mesopotámica de vidrio estriado (1300-1200 a. C.) (The British Museum)

Botella mesopotámica de vidrio estriado (1300-1200 a. C.) ( The British Museum )

La más antigua fábrica de vidrio conocida, sin embargo, no fue descubierta en Mesopotamia, sino en Egipto. Esta fábrica, que ha sido datada hacia la mitad del siglo XIII a. C., fue descubierta en Qantir, al Este del  Delta del Nilo. Durante el siglo XIII a. C., esta era la ciudad de Pi-Ramsés, capital de Ramsés II. Fue en este lugar donde se identificaron el equipo y el material necesarios para fabricar el vidrio.

Vasijas egipcias con el nombre de Ramsés II (Wikimedia Commons)

Vasijas egipcias con el nombre de Ramsés II ( Wikimedia Commons )

Antiguas Técnicas para la Fabricación del Vidrio

Se conocen diversas técnicas empleadas para la fabricación del vidrio en la antigüedad. Son las siguientes: conformado, vertido y moldeado. La primera técnica, el conformado, consiste en recubrir de vidrio fundido un molde de arcilla o estiércol. Se seguía un procedimiento similar para fabricar cuentas de vidrio, aunque en estos casos una varilla cubierta de un material desechable hacía las veces de molde.

Mediante el vertido se fabricaban recipientes abiertos, como cuencos o platos. El vidrio fundido se vertía en el interior de un molde refractario (positivo o negativo), resistente por tanto al calor, y se dejaba al material vertido fluir por la acción de la gravedad. Una vez enfriado, el vidrio habría alcanzado la forma deseada. Platos y cuencos se fabricaban también por medio de la técnica del moldeado. Sin embargo, en este caso la forma de la pieza no se obtenía por la acción de la gravedad, sino comprimiendo el vidrio aún blando entre dos moldes refractarios.

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