Portada - Cartuchos pintados de Tutmosis III, relieve de uno de los templos de Deir el-Bahari. (CC BY SA 3.0)

Los secretos de los jeroglíficos egipcios: ¿una antigua lengua olvidada?

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El lenguaje del antiguo Egipto no es sencillamente un conjunto de símbolos que podemos encontrar en los papiros de los museos. Es un complicado sistema de símbolos que cambió con el paso del tiempo. No solo eso, sino que además las palabras grabadas en los antiguos relieves se convirtieron en la base de otras lenguas.

Los jeroglíficos no eran más que un sistema muy avanzado de símbolos conocido en el antiguo Egipto. Los primeros de estos símbolos están datados en las dinastías más antiguas, aunque este tipo de escritura alcanzó su máximo auge en la época del Imperio Medio. El lenguaje que llamamos “antiguo egipcio” no era un sistema inamovible. Durante unos 4.000 años se fue adaptando y el complejo simbolismo de los logogramas evolucionó.

Debemos observar que este artículo se centrará en los jeroglíficos, no en otras formas de escritura del antiguo Egipto como la demótica y la hierática.

Estela de Minnakht, jefe de escribas durante el reinado de Ay. (CC BY-SA 3.0)

Estela de Minnakht, jefe de escribas durante el reinado de Ay. ( CC BY-SA 3.0 )

El lenguaje de los dioses

Los jeroglíficos no fueron inventados por los antiguos egipcios. Aparecieron con posterioridad a la escritura sumeria, y parece que algunas de las ideas utilizadas en el lenguaje del antiguo Egipto procedían de Mesopotamia. Los jeroglíficos se dividen en tres tipos diferentes de glifos: fonéticos, determinativos y logogramas.

El propio término “jeroglífico” procede del griego, y significa “marcas sagradas” o “palabras de los dioses.” Los ejemplos más antiguos de jeroglíficos hallados hasta la fecha fueron descubiertos en Abydos en el año 1998 por una expedición alemana encabezada por Günter Dreyer. Estos escritos fueron datados en el 4000 a. C., y se encontraron en la tumba de un rey predinástico conocido como Escorpión I.

Sin embargo, en su fase inicial la escritura jeroglífica no estaba demasiado desarrollada. No incluía frases completas, y de hecho la primera frase completa en escritura jeroglífica descubierta por los arqueólogos está datada en la época de la dinastía II del Imperio Antiguo. En el período del Imperio Nuevo, los egipcios ya habían creado unos 800 jeroglíficos diferentes.

En aquellos tiempos, el lenguaje jeroglífico aún era claro y resultaba comprensible, pero hacia el final del reinado de los Ramésidas el número de glifos empezó a aumentar muy rápidamente. Para la época grecorromana, ya existían unos 5.000 jeroglíficos en uso. El número de símbolos se había hecho demasiado grande como para que pudieran ser aprendidos con cierta rapidez.

Sección del Papiro de Ani escrita en jeroglíficos cursivos. (Public Domain)

Sección del Papiro de Ani escrita en jeroglíficos cursivos. ( Public Domain )

De este modo, no había un solo lenguaje en el antiguo Egipto. Los profesionales de la investigación ya han llegado a la conclusión de que la creencia en los jeroglíficos como símbolos mágicos nos llega de la época tardorromana  y de principios de la Edad Media. Hasta el final de la época medieval, la gente consideraba a los jeroglíficos maldiciones misteriosas, hechizos y símbolos que sin duda no guardaban relación con los “poderes divinos.” Así pues, eran interpretados como maléficos por el cristianismo.

Una nueva vida para una antigua lengua

A medida que pasaba el tiempo, cada vez menos gente era capaz de leer los jeroglíficos. Partiendo de su habitual conocimiento por parte de los nobles, se convirtió en una capacidad asociada únicamente a aquellos que servían en los templos. Este hecho también dio pie a la leyenda de que los jeroglíficos eran símbolos mágicos. Según Aidan Dodson:

El conocimiento generalizado de la escritura jeroglífica disminuyó rápidamente en la época romana. Su uso fue limitado en la práctica a los muros de los templos, y de este modo al restringido mundo del sacerdocio. En estas circunstancias, la creencia habitual entre autores griegos y romanos de que los jeroglíficos eran en cierto modo algo más misterioso que simples letras cobró fuerza. Los escritores clásicos más antiguos habían defendido ampliamente la idea de que los jeroglíficos eran un auténtico sistema de escritura, e incluso los antepasados de todos los demás alfabetos.

Jeroglíficos egipcios típicos de la época grecorromana, esculpidos en un relieve. (CC BY-SA 3.0)

Jeroglíficos egipcios típicos de la época grecorromana, esculpidos en un relieve. ( CC BY-SA 3.0 )

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